Quiénes fueron Alexander Witcomb y Christiano Junior, los Fotógrafos de Nuestros Ancestros

Cómo estos fotógrafos, británico uno, portugés el otro, capturaron con la lente de su cámara la vida de Buenos Aires en los siglos XIX y XX.

Quiénes fueron Alexander Witcomb y Christiano Junior, los Fotógrafos de Nuestros Ancestros

Cómo estos fotógrafos, británico uno, portugés el otro, capturaron con la lente de su cámara la vida de Buenos Aires en los siglos XIX y XX.

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a obra de Alexander Witcomb y Christiano Junior es considerada patrimonio histórico de la Argentina, y para ello sobran los motivos. Con unos 500,000 negativos (registrados) en su haber, la colección fue creada mayormente en su estudio porteño de fotografía masiva, el primero del país.

Witcomb había nacido en Inglaterra en 1835, Junior en una de las islas Azores, en poder de Portugal, en 1832. El primero había estudiado en Francia, vivido en Río de Janeiro y más tarde en Montevideo. El segundo emigrado a Brasil en 1855. Ambos se radicaron finalmente en Argentina, abriendo el primer estudio fotográfico del país en Rosario en 1878 e instalándose el mismo año en Buenos Aires.

Fue Christiano Junior quien comenzó a planear el monumental “Album de vistas y costumbres de la República Argentina desde el Atlántico hasta los Andes“, una cobertura fotográfica de las provincias del Norte y Centro de la Argentina. Junior publicó dos albumes, acompañados por textos de Mariano Pelliza y Angel J. Carranza. Su mirada demuestra un interés en un cambiante país moderno y en sus aspectos sociales, más que uno de paisajes virgenes o rutinas gauchescas.

Portada del libro Vistas y Costumbres de la República Argentina (1876)
Portada del libro Vistas y Costumbres de la República Argentina (1876)
“Mi plan es vasto y cuando esté completo la República Argentina no tendrá piedra ni árbol histórico, desde el Atlántico hasta los Andes, que no se haya sometido al foco vivificador de la cámara oscura.” José Christiano de Freitas Henriques Junior, 1876.

Se estima que Junior realizó, entre 1873 y 1875, más de cuatro mil fotografías en el estudio de calle Florida 364 (entre Cuyo y Corrientes), el mismo estudio que luego vendería a Alexander (ahora Alejandro) Witcomb y Guillermo Mackern.

Junior dejó la fotografía en 1883, dedicándose luego a la fabricación de licores y la escritura de libros como el Tratado práctico de vinicultura, destilería y licorería, de 1899, y diversos artículos en el diario La Provincia, de Corrientes. Sus artículos raramente hablaron nuevamente de fotografía.

La primera foto del Cabildo de Buenos Aires ca. 1842–50
La primera foto del Cabildo de Buenos Aires ca. 1842–50. Daguerrotipo de 16 x 21,5 cm. La imagen fue severamente dañada cuando se intentó limpiarla con un paño. Archivo General de la Nación Argentina.
Puerto de Buenos Aires ubicado en el margen del Riachuelo. Christiano Junior
Puerto de Buenos Aires ubicado en el margen del Riachuelo. Christiano Junior. Archivo General de la Nación

La Galería de Arte Witcomb

Las fotografías de Alexander Witcomb y Christiano Junior incluían tanto interiores, tomados en el estudio de calle Florida, como exteriores que registraban la vida social a fines del Siglo XIX en Buenos Aires y otras ciudades del país.

En sus inicios, el estudio funcionaba como una suerte de galería de arte fotográfico, un espacio que la época demandaba y que no tardó en convertirse en activo partipante de la cultura de finales del siglo.

La Galería Witcomb prestaba sus salones a artistas consagrados a su vez que a aquellos que buscaban pretigio. Se estima que unas 1900 exposiciones acompañaron la evolución y el desarrollo del arte argentino desde la Galería entre los años 1897 y 1971.

Una de las primeras exibiciones de arte en la Galería Witcomb. 1906. Colección Witcomb - AGN.

Se destacaban en particular en la galería las exposiciones de “arte moderno” de grandes maestros españoles, curados por José Artal y presentadas a periodistas, coleccionistas e intelectuales junto con detallados catálogos de cada pieza exhibida. Otras grandes e importantes exposiciones incluyeron el Grupo Nexus, integrado por artistas como Carlos Ripamonte y Pío CollivadinoFernando Fader, Lia Guismondi (la primera mujer en exhibir individualmente), Julia Wernicke, Andrée Moch, y Leonie Matthis.

Aprovechando el buen momento económico del país, las muestras se sucedieron en el Siglo XX, con Witcomb inaugurando un nuevo salón en Rosario, Santa Fé, y muestras en Córdoba y otras ciudades de la Argentina. Entre las más memorables están las exposiciones de Benito Quinquela Martin, un jovencísimo Antonio BerniEmilio Pettoruti, el uruguayo Pedro FigariAlejandro Xul Solar, entre muchos otros.

Alexander Witcomb en su estudio, ca 1890.
Alexander Witcomb en su estudio, ca 1890. Archivo General de la Nación Argentina.
Tienda y Mercería "Del Carmen", esquina.
Tienda y Mercería "Del Carmen", esquina. Archivo General de la Nación Argentina.

El Legado de Alexander Witcomb y Christiano Junior

Witcomb falleció en 1905, y fue sucedido por su hijo y luego por socios que mantuvieron la empresa abierta hasta 1970. El mismo año, la colección pasó a formar parte del Archivo General de la Nación Argentina. Hoy todos podemos tener acceso al trabajo de estos dos artistas, fotógrafos de nuestros ancestros.

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